Basisten i Blur blev ostfabrikör

Reportage i Dagens Nyheter, 13/8. Alex James självbiografi är full av livsvisdom. Dricker man för mycket champagne gör syran i magen att man får dålig andedräkt. Lösning: Ät en morot för varje flaska du dricker. Att Alex James på Blurs turnéer reste runt med tre morötter i väskan säger det mesta. I dag bor han på landet. Och gör ost.

Text: Jan Gradvall

Sommaren 1994 gjorde Blur en legendarisk spelning på Hultsfredsfestivalen som blev startskottet för bandets storhetstid. I sin självbiografi ”Inget annat sätt: Blur, britpop och jag” (ICA Bokförlag), som kommer på svenska denna vecka, skriver Blur-basisten Alex James: ”Svenskar var de första som förstod britpop. De fattade till och med före britterna.”

– Det är märkligt vilka vändningar ens liv kan ta, säger Alex James. När jag stod där i Hultsfred för 15 år sedan och tänkte på min framtid hade jag aldrig, aldrig, aldrig tänkt att jag i dag skulle befinna mig på en sån när plats.

Vi står på Alex James ändlösa gods på den engelska landsbygden och tittar ut över ett grönt fält. Om man kisar lite är det faktiskt inte helt olikt gräsplanen i Hultsfred.

Långt framför oss syns också en massa förväntansfulla ansikten. De flyter ihop tills de liknar en enda stor fårskock.

Och denna gång är det verkligen en fårskock. En, två, tre, fyra… Även om man räknade i hundratal skulle man somna långt innan man var klar.

Hur många får har du egentligen?

– Typ 1 800. Jag vet att det låter illa att jag inte kan säga exakt.

Alex James överraskande välskrivna och oavbrutet underhållande självbiografi beskriver en av de mest radikala 180-gradersvändningarna i pophistorien.

Under de närmaste åren efter Hultsfredspelningen, då Blur växte till ett av världens största popband, brände han en miljon pund på champagne och kokain.

Siffran är hans egen och är förmodligen ganska exakt. Alex James är passionerat intresserad av exakta vetenskaper som astronomi och matematik. ”Musik är som matematik, fast med volymknappen uppskruvad.”

I boken ”Inget annat sätt” klargör samtidigt Alex James han inte ångrar några av sina excesser. I och med att champagnen var avdragsgill blev den miljonen pund en investering i Blurs varumärke. ”För vem vill ha tråkiga popband?”

Popbandet Blur ligger i dag på is och har inte gjort något album sedan 2003. Samma år gifte sig Alex James med Claire Neate, filmproducent.

– Vi köpte gården på vår smekmånad. Och så hamnade jag här ute med en kvinna jag knappt kände. Du kan aldrig vara helt säker på om du gift dig med Heather Mills, säger Alex James och ler under sin patenterat engelska långlugg som varit permanent rufsig i två decennier.

– I och med att Claire blev gravid nästan omgående, och jag slutade dricka, var det som livet började om. En stor del av mitt gamla umgänge försvann när festandet upphörde. Och det såg inte ut att finnas någon framtid för Blur. Så här var jag, utan vänner, utan jobb. Bara med en gigantisk gård som behövde tas om hand.

Den gård som paret köpte ligger i Cotswolds, ett område ungefär mitt i England som också kallas ”the Heart of England”. Att komma till den by där familjen James bor tar med tåg från London knappt två timmar.

Alex James möter mig i sin bil vid tågstationen i Kingham. Omgivningen är närmast parodiskt engelsk. Byarna runt omkring har namn som Moreton-in-Marsh och Stow-on-the-Wold.

Att åka omkring här är som att kliva rakt in i ett avsnitt av ”I vår herres hage”, om nu någon kommer ihåg den gamla TV-serien om veterinärer i tweed som efter att ha stått med ena armen uppkörd i en ko, torkade sig med handduk och sedan sade: ”A cup of tea would be lovely”.

– Ah, yes, James Herriot, säger Alex. Efter att hans bok blev TV-serie ville hela England bli veterinärer eller åtminstone flytta ut på landet.

En liknande trend finns i dag. Gårdarna runtomkring i Cotswolds är fulla av popstjärnor och filmstjärnor. När Alex och Claire köpte sin gård kostade den i orenoverat skick nära 20 miljoner kronor. I dag är den värd ännu mer.

Den första julen de tillbringade på gården fylldes en dag plötsligt byn av TV-team från London. Alex James fick panik. Var det någon förseelse från hans drogförflutna som hunnit ifatt honom? Nej, det var bara ett resultat av att läsarna på tidningen Country Life just röstat fram Kingham till ”England’s favourite village”.

– Det var totalt oväntat, fantastiskt förstås, men samtidigt lite jobbigt. Grannbyarna, som är minst lika vackra, hatar oss förstås nu.

När Alex svänger in bilen på gårdens uppfart möts vi av – förutom de 1 800 fåren – en yrvaken tupp, två katter, en hund och äldste sonen Geronimo, fyra och ett halvt, som visar mig hela sina samling med Byggare Bob-fordon.

– I flera veckor efter att Geronimo föddes frågade min mormor: ”Kan du inte berätta vad han heter på riktigt?”

I köket sitter även de tvååriga tvillingarna, Artemis och Galileo, med varsin skål gröt och begrundar främlingen med konstiga glasögon.

Alex James fru Claire kommer och hälsar. Hon är gravid i nionde månaden med vad som blir parets fjärde barn på fem år. Alex James slänger bak luggen, ställer sig vid kaffemaskinen och pyser fram två gigantiska cappuccino som han serverar i franska Betty Blue-baljor.

Därefter går vi in i hans kombinerade musikstudio och skrivkammare. På väggen framför skrivbordet hänger en stor oljemålning. Konstnären visar sig vara Blur-gitarristen Graham Coxon som är Alex närmaste vän i bandet. Målningen gjordes när Graham gick i samma konstskola som Damien Hirst.

Även på spolknappen på Alex toalett finns en bild på Grahams ansikte.

Alex James handrullar en cigg – lugn, bara tobak – och låter ett knastrigt vinylexemplar av Quincy Jones album ”Quincy plays for pussycats” från 1962 snurra i bakgrunden. Quincy Jones visar sig vara en av Alex två stora musikaliska hjältar för ögonblicket. Den andra är Giuseppe Verdi. När han spelar ”La Traviata” kan han inte låta bli att samtidigt luftdirigera.

Att köpa en gård för 20 miljoner, och sedan renovera den för ytterligare några miljoner, är lite för mycket pengar även för en popstjärna. Alex James har därför skolat om sig och har i dag minst tre andra näringar vid sidan av musicerandet. Den mest framgångsrika av dessa har blivit – ost.

Det började när han från gården började skriva krönikor för The Independent.

– För det första var det genom de krönikorna jag fick bokkontrakt. När jag till en början skrev mest om får hände inget särskilt. Men när jag sedan skrev en krönika om ost, om att jag funderade på att börja göra ost själv, blev alla som tokiga. Först ringde min redaktör på tidningen: ”Cheese, that’s brilliant!” Sedan dess har telefonen inte slutat ringa.

Och i dag är Alex James Englands mest kände ostälskare vid sidan av Wallace & Gromit. The Guardian har presenterat honom i ”The Cheese diaries”, en ostföljetong på nätet.

– Det går osannolikt bra, säger Alex. I går ringde prinsen av Wales och ville att jag skulle göra ost av all mjölk från hans gård. Om jag hörde rätt var det 50 000 liter i månaden. Det blir mycket ost av det.

Alex James passion för ost är ingen tillfällig vurm utan går lika långt tillbaka som musiken. I självbiografin skriver han om hur han som tonåringen förälskade sig franska flickor, inte bara för att de satt på vespor och rökte Gitanes, utan för att ”de kunde så mycket om ost”.

När Blur turnerade i Japan kastade fansen alltid upp ostar på scenen. De hade läst i Smash Hits att han älskade ost. Det gick så långt att Alex James till slut fick be dem sluta. ”Please, stop throwing cheese at me”.

– Jag har haft tur att träffa rätt personer i rätt ögonblick. När jag började på college i London var Graham Coxon bokstavligen den första person jag såg. Vi sågs på parkeringsplatsen. Mina föräldrar lastade ur mina saker ur bilen samtidigt som hans föräldrar hjälpte honom.

– Och när jag nu flyttade till Cotswolds visade sig att jag hamnat granne med Englands kanske ledande ostexpert, Juliet Harbutt.

Denna medelålders kvinna har skrivit boken ”The world encyclopedia of cheese” och är en av de drivande bakom British Cheese Awards.

Den som turistar i England runt jul ska hålla utkik efter The Phoenix, en ost som Alex och Juliet utvecklat tillsammans. Produktbilden ser ut som ett New Order-omslag. Den visar en ost som brinner.

– Det är det närmaste vi kommit en rock’n’roll-ost, säger Alex. Det flesta ostar är redan gjorda, men vi är de första i världen som tänt eld på en ost.

Är det alltså en bränd ost i förpackningen?

– Nej, nej. Du häller konjak på den, lägger den i ugnen och woo-hoo! Allting börjar brinna. Det gör underverk för smaken. Och, inte oväsentligt, det ser coolt ut.

– Folk i min ålder, som köpte Blur-skivor förr, är inte intresserade av att köpa skivor längre. De vill köpa ost i stället.

Du kan heller inte ladda ned ost på nätet.

– Exakt. En annan fördel är att om du köper en skiva du gillar så har du kvar den. Men om du köper en ost du gillar så äter du upp den och måste köpa en till. Ostbranschen mår bättre.

(slut)

+

FAKTARUTA 1:

Alex James föddes 1968 och växte upp i Bournemouth. Blur bildades på Goldsmiths College i London där Alex James läste franska. Graham Coxon studerade konst i en annan klass tillsammans med bland andra Damien Hirst.

Blur spelade in sju album mellan 1991 och 2003. I dag ligger gruppen på is.

I aktuella självbiografin ”Inget annat sätt” blandar Alex James ihop två tidiga Sverige-spelningar. Det var våren 1993, på ett extatiskt Elverket på Lidingö, som Blur hade världspremiär på ”Girls & boys”, inte i Hultsfred 1994 som han skriver i boken.

Alex James: ”Blur kanske gör ett nytt album någon gång. Eller kanske inte. Vi hatar i alla fall inte varandra. Fast när man tror att något kan vara på gång råkar någon av misstag kalla en annan medlem för en fitta i en tidning och vi är tillbaka på ruta ett igen.”

Trummisen Dave Roundtree är i dag politiker för labour. ”Jag tror han kommer gå hela vägen och komma i parlamentet”, säger Alex James. ”Han har alltid varit typen flygbladsagitator”.

Både Dave Roundtree och Alex James tog flygcertifikat under Blurs sista år och turades om att själva flyga till spelningarna.

Gitarristen Graham Coxon har tiden efter Blur gjort sex experimentella soloalbum och kommer i höst med sitt sjunde.

Sångaren Damon Albarn har sålt fler album med Gorillaz än med Blur. Han är just nu aktuell med operan ”Monkey”.

Alex James gjorde 1998 en fotbollslåt med bandet Fat Les där även konstnären Damien Hirst och Keith Allen (pappa till Lily Allen) ingick. Låten hette ”Vindaloo” och gick upp på andra plats på Englandslistan.

+

FAKTARUTA 2:

Förutom att Alex James i dag jobbar med osttillverkning är han aktuell med två radioprogram, ett TV-program och gör fortfarande musik. Varje månad har en session ute på farmen med inbjudna musiker. Bland de senaste besökarna finns Bernard Sumner från New Order och Kevin Rowland. ”Han kommer körandes i den trasigaste Ford jag sett.”

För BBC4 gör Alex James ”On your farm”, en radioserie om livet på engelska bondgårdar. ”Det började omvänt nog med att tidningen Q ville att jag skulle intervjua popstjärnor. Jag gjorde Robin Gibb och Bryan Ferry. Men när de sedan frågade om jag hade lust att åka till Manchester och intervjua Shaun Ryder kände jag att, nä, det har jag verkligen inte. Jag insåg att jag i dag är mycket mer intresserad av att prata med bönder om grisar än att prata med Shaun Ryder. Så på den vägen blev det. I radiodokumentärserien åker jag runt och på olika bondgårdar. Skördetid i Norfolk, yes! Jag lär mig massor.”

Varje vecka åker han även till Oxford och gör radioserien ”The A to Z of classical music with Alex James” för radiokanalen Classic FM. ”Jag har hållit i flera månader och har bara hunnit fram till bokstaven C. Klassisk musik har ett imageproblem. Anhängarna av klassisk musik är lite som Anonyma Alkoholister eller Church of England. De tittar på dig med stora ögon och säger att du MÅSTE lyssna på klassisk musik. Det finns något desperat hos dem. Min ambition är bara att vägleda till de bästa dirigenterna och orkestrarna. Om du lär dig namn som Carlos Kleiber är det mycket lättare att komma vidare.”

Alex James är också aktuell med en ny TV-serie på BBC, ”Maestro”, som hade premiär i tisdags (12 augusti). Åtta olika kändisar som är intresserade av klassisk musik, bland dem Jane Asher och David Soul från ”Starsky & Hutch”, får prova på att dirigera en symfoniorkester. En amatördirigent röstas ut varje vecka av en expertjury. Vinnaren får dirigera i Hyde Park vid konserten Proms at the Park inför en publik på 30 000.

I vinter ska Alex James skriva en ny bok. ”Känner du till boken ’Ett år i Provence’? Det blir som den. Fast ostigare.”

(slut)





 
¡°They scouted the fodder fake tag heuer previous to boarding in addition to located his or her carriers from the similar cost packing containers the finds rolex replica watches utilised, ¡± he / she claimed. ¡°They looked for as a result of traveling hublot replica uk carriers in addition to gear from the lockers in the event the entrepreneurs were being asleep or maybe from the commode. ¡± It had been grasped of which replica watches like crooks commonly had taken section seat designs. Police force appealed towards open to help be mindful of the stuff while traveling in addition to fake rolex sale assure many people maintained the valuables in addition to rolex replica sale dollars with him or her.